Descubiertos 50 nuevos planetas, uno de ellos en zona habitable

Equipo de astrónomos descubre 50 nuevos exoplanetas - se llama de esta forma a los planetas que no giran en torno a nuestro Sol). Dieciséis de estos planetas son semejantes a la Tierra. Uno de ellos orbita en los límites de la zona habitable de su estrella, por lo que potencialmente podría contener agua en estado líquido. El hallazgo ha sido posible gracias al HARPS, el sistema de búsqueda de planetas de la Organización Europea para la Investigación Astronómica instalado en el telescopio de 3,6 metros en el Observatorio La Silla, en la Región de Coquimbo en Chile.

"La cosecha de descubrimientos que nos ha dado HARPS ha superado todas las expectativas, e incluye una población excepcionalmente rica de súper-Tierras y planetas tipo Neptuno orbitando alrededor de estrellas muy similar a nuestro Sol. Y aún mejor: los nuevos resultados muestran que el ritmo de los descubrimientos se está acelerando", dice Michel Mayor (Universidad de Ginebra, Suiza).

Una de las conclusiones de esta investigación, que investigó las propiedades de todos los planetas descubiertos hasta ahora por el HARPS, es que alrededor del 40% de las estrellas parecidas al Sol tienen al menos un planeta más liviano que Saturno. Adicionalmente, los astrónomos han comprobado  como la mayoría de los exoplanetas de masa igual o inferior a Neptuno forman parte de sistemas con múltiples planetas.

Luego de dos años de investigación, el equipo de científicos ha descubierto cinco nuevos planetas con masas que no superan en cinco veces el tamaño de la Tierra. Estos planetas serán el objeto de estudio de señales de vida mediante la detección de características físicas, como la evidencia de oxígeno. Uno de estos planetas descubiertos, denominado HD 85512 b, tiene una masa de sólo 3,6 veces la de la Tierra y se ubica en una zona que permitiría la presencia de agua líquida si las condiciones fueran las acuadas.

Lisa Kaltenegger, experta en habitabilidad de exoplanetas del Instituto Max Planck de Astronomía de Alemania y la Universidad de Harvard, ha planteado que se trata del "planeta de menor masa confirmado y descubierto con el método de velocidad radial que potencialmente se encuentra en la zona habitable de su estrella y el segundo planeta de baja masa descubierto por HARPS en el interior de la zona habitable". Los resultados de esta búsqueda muestran la enorme posibilidad de encontrar planetas potencialmente habitables y dan fe del aumento de precisión de los sondeos realizados por este sistema de búsqueda: se pueden detectar planetas con menos de dos veces la masa terrestre.


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