El ingrediente que hace que la jalea real sea real

Si Googlea Jalea real, la sustancia que nutre las abejas destinadas a la realeza, los primeros resultados son de quienes tratan de vender sus beneficios: desde una piel joven a la virilidad o un tratamiento para la ansiedad. Estas ventajas son dudosas en los seres humanos, pero otros organismos si toman ventaja de la jalea real.
Un informe publicado por Nature identifica un componente clave de la jalea real y descubre que le proporciona a hembras de la mosca algunos de los rasgos físicos de las abejas reinas, actuando sobre sus vías celulares.

"Encontrar los componentes activos de la jalea real importantes para el desarrollo de una reina ha sido una especie de santo grial de la investigación de insectos durante décadas", dice Gro Amdam, un entomólogo de la Universidad Estatal de Arizona en Tempe, quien no estuvo involucrado en el nuevo documento.
Todas las larvas de abejas recién nacidas son alimentadas con una embriagadora mezcla de proteínas, grasas, azúcares y vitaminas. Después de tres días, sin embargo, las que van a ser abejas obreras cambiar a una dieta de miel, polen y agua, mientras que las herederas al trono siguen comiendo jalea real. Este cambio se basa en el estilo de vida social de las abejas, en la que trabajadores estériles apoyan a una reina hiper-fértil, que crece mucho más grande y con más vida en cerca de 20 veces más que la de las trabajadoras.
Investigaciones de la década de 1960 sugirieron que la jalea real contiene una sustancia neuroquímica potente, mientras que un documento de 1972 puso de relieve las hormonas en el desarrollo. Más recientemente, los científicos identificaron un conjunto de proteínas Jalea Real Mayor, potencialmente involucrados en la producción de reinas.
Con el presentimiento de que una de estas proteínas podría ser un ingrediente clave de la jalea real, Masaki Kamakura, un entomólogo en el Centro de Investigación en Biotecnología en Toyoma, Japón, diseñó un sencillo experimento.
Se almacenan jalea real a una temperatura que degrada sus proteínas a un ritmo diferente y luego probaron si la gelatina tratada térmicamente podría hacer reinas. Le tomó 30 días para que la potencia de la jalea real desapareciera. El análisis químico mostró que una proteína que llamada royalactin fue uno de las más lentas en perdrt su efectividad a los 30 días.
La proteína royalactin, cuando se combina con otros nutrientes, transforma en reinas a las larvas con la misma eficacia que la jalea real.
Para tener una mejor comprensión de cómo royalctin podía hacer reinas, Kamakura probó la proteína en la mosca de la fruta. Aunque el ancestro común de moscas de la fruta y las abejas vivió decenas de millones de años atrás, los dos comparten lo suficiente en común para que el royalactin afecte las funciones mismas celulares.
Las moscas de la fruta alimentadas con jalea real royalactin ganaron algunos de los rasgos de las abejas reinas. Se hicieron más grande, más fértiles y vivieron más tiempo que las moscas con una dieta normal.
"Realmente es un documento impresionante," dice Amdam, y debe inspirar a otros investigadores de abejas para ver qué pueden aprender de moscas de la fruta. Sin embargo, el desarrollo de la abeja reina es probablemente demasiado complejo para ser explicado por un ingrediente de la jalea real, dice ella. "Sólo tenemos que tener cuidado en enamorarnos con una sola explicación."
En 2008, Ryszard Maleszka en la Universidad Nacional Australiana en Canberra, y su equipo demostraron que las modificaciones "epigenéticas" que inhiben algunos los genes son fundamentales para la producción de reinas. Las larvas de abejas con niveles reducidos de una proteína que silencia genes llegan a ser reinas, a falta de jalea real.
"Hay docenas de componentes potencialmente importante en la jalea real y dar un rango especial a uno de ellos es engañoso", dice Maleszka. Si toda la estructura social se basara en una sola proteína, una mutación podría colapsar una colonia entera fácilmente.

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